如何在顶级期刊上发表文章?我们拿《自然》来举个例子

2018-07-18

 

本文摘自《世界科技研究与发展》 作者:田学文

创刊于1869年的《自然》杂志是世界上最负盛名和最权威的综合性自然科学期刊之一,它刊载的内容经常被世界各地新闻媒体作为最新科学信息的最可靠来源而披广泛传播。那么,什么样的论文可以在《自然》杂志上发表?中国学者怎样才能有效地在《自然》杂志上发表自己的论文?抑或说,向顶级期刊投稿,有哪些方面需要留心呢?说好的先定一个小目标——一篇SCI,你做到了吗?本文以期对你有所帮助。

《自然》杂志发表科学和技术所有领域的论文。该杂志每星期收到论文约150篇,由于版面有限,其中能够发表的只有约20篇。那么什么样的论文最有可能挤进如此有限的版面呢?选择的标准又是什么呢?

原始性:《自然》杂志录用论文最重要的标准是,研究论文必须是原始的必须是作者的独立工作,其中心部分的任何内容不得向其他刊物投稿。

重要性:论文所反映的研究工作对于同一领域的科学家来说必须是重要的。这种判断通常是由《自然》杂志的编辑在审稿人的帮助下做出的,审稿人既可通过正式报告反映自己对稿意见,也可通过打电话或发E-mail的形式非正式地向编辑提出建议。很多投稿未经审稿就被退回,是因为这些稿件只是一个新的概念形成过程中的中间步骤,而不是因为《自然》杂志的编辑认为它们的学术论点是不正确的。

交叉性:投给《自然》杂志的论文还必须能够让其他科学领域的研究人员感兴趣。作为综合性科学刊物《自然》杂志希望有很大比例的读者会对自己领域之外的研究工作产生浓厚兴趣。

可读性:《自然》杂志要求自己发麦的论文能够让读者比较容易地看懂。这一要求与其说是语言问题或文风问题,倒不如说是条理问题和表达问题。中国科学家的第一语言不是英语,但他们并没有因为自己的论文偶尔会出现语法错误而受到歧视。《自然》杂志希望发表的是能够反映最重要的科研成果的论文,其编辑乐于帮助作者以正确的英文来表述自己的研究工作。《自然》杂志的编辑有许多本身就来自非英语国家。对于那些英语不是很熟练的人来说,最重要的是,当他们投搞时,要做到尽可能简单而明了地在其论文中解释自己的研究工作。

新颖性:作为一个周刊,《自然》杂志必须选择其结果包含某种新颖成分的研究论文。这样的论文既可以是对以前人们不知道的某种现象的描述,也可以是向以前被人们广为接受的某个假设提出质疑。例如,一篇能够令人信服地证明永恒运动的论文相对于一篇证明永恒运动是不可能的论文来说、前者就会被《自然》杂志优先考虑。

巧妙性:《自然》杂志优先考虑那些新颖,别致、巧妙的研究工作,包括那些通过一个非常简单的路径、通过对方法的巧妙改进而得到某种可靠结果的研究工作,以及那些将一个领域的知识巧妙应用于另一领域的研究工作。

虽然《自然》杂志发表的每一篇论文并非都要包括以上全部要素,但它们通常要满足其中不止一个条件。《自然》杂志并不排除发表那些专业性很强、但却非常重要的论文,也不排除发表那些介绍目前还无法解释的有趣现象的论文,但由于版面有限,这些类型的论文被录用的机会相对来说要小一些。

1
在《自然》杂志上发表论文的七个步骤
投稿之前:

第一步,考虑录用标淮:您在自己的论文中想要报告的进展是否属于前面所列类别中的至少某些类别?

第二步,参阅《作著须知》:《作者须知》的全文和最新版本刊登在《自然》杂志的网址上(www.Nature.com)。在准备论文时严格按照这些要求来做,这样可以减少不必要的耽误。

第三步,提交稿件:在可能的情况下,应已在线的方式通过www.nature.com submit投稿。在这种情况下,就不需要再硬拷贝。作者还可以用磁盘投稿,一般不要用E-mail投稿。

如果作者无法以在线方式或用磁盘投稿,论文应寄往:The Editor, Nature, Porters South, 4 Crinan Street, London N1 9XW, UK。一式五份,并附一封短信,用几句简短的话向非专业读者解释您为什么认为自己的论文适合在《自然》杂志上发表。写清您目前的地址、电话和E-mail。不要通过传真来投稿。

投稿之后:

第四步,编辑部审稿:编辑部不会将所有稿件都送出去让审稿人审稿,因为这样难免会耽误时间,所以收到的稿件中大约有一半未经审稿就被退回。至于什么样的论文最符合《自然》杂志读者的利益,什么样的论文值的送审,其选择权和决定权都在编辑手里。《自然》杂志的编辑们会尽力在收到论文后一星期内做出这样的判断,并将论文是否送审、是否退回的决定用传真通知作者。

第五步,审稿人审稿:对那些正式送审的论文,《自然》杂志的编辑还要根据审稿人的意见再审查一次。一篇论文是否发表,其决定由《自然》杂志的编辑来做,而不是审稿人来做。编辑会将是否发表的决定写信通知作者,并附上一份审稿意见。《自然》杂志上发表的几乎所有论文,都要根据审稿人的意见至少修改一次。

第六步,《自然》杂志的决定:作者们一般都会认为自己的研究工作是优秀的,这是很自然的事情。但如果《自然》杂志根据专家的意见决定不发表某一篇论文,请理解那是因为这样做最符合其所有读者的利益,原因是大多数读者与该论文的作者不属于同一研究领域,而不是因为论文所反映的研究工作学术质量不够高。

第七步,最后一步:请不要被这么多的步骤吓倒。要知道,要对论文进行全面评价,必须经过这些步骤。《自然》杂志向来以发表优秀论文闻名于世,而这些步骤正是其成功的基础。

2
编辑是些什么人

《自然》杂志的编辑是否都是英国人、是否都在50岁以上?不,他们大都是年轻人,来自许多不同的国家,其中大多数都在世界一些最好的实验室从事过博士后研究工作。

《自然》杂志的论文编辑分成两个组:生命科学组(biological sciences team)和自然科学组(physical sciences team)。生命科学组的负责人是Richard Gallagher,一位免疫学家;自然科学组的负责人是Karl Ziemelis,一位材料学家。除了这两位学科主编以外,还有:14位生命科学编辑和7位自然科学编辑,他们大多数在伦敦办公,少数在美国首都华盛顿办公。这些编辑分工处理各科的论文。比如,一位编辑处理天文学和天体物理学领域的论文,而另一位编辑则处理生态学和演化方面的论文。每一位编辑在加盟《自然》之前都在某一特殊领域具有专长,他们每一位还可通过出席学术会议、与科学家进行电话交谈、阅读文献等方式,进一步提高各自的专业知识。

当然,《自然》杂志的科学报道并不限于研究论文。《自然》杂志还有几位高水平的新闻记者。

3
论文投稿之后

完成实验工作、并按以上要求写好论文后,您也许认为您的任务基本上大功告成了。但即使《自然》杂志答应发表您的论文,您也应准备对论文做大量修改,可能需要做更多的实验,也可能需要做文字改动,还可能既要做更多的实验,又要做文字改动。

下面,我们将对您的论文到达《自然》杂志编辑部之后所发生的事情做一介绍,我们希望这种介绍能够帮助您了解《自然》杂志的编辑部是如何做出决定的。我们还希望,这种介绍可帮助您最好地准备自己的论文,使其最有可能被发表。

最初步骤

您投给《自然》杂志的论文应当满足以下所有要求:

论文应有一个明确的、原始的结论。

论文的写作应当尽可能地简单,尽量不要用专业术语。

同事们已对论文进行了审阅(征询来自不同学科的同事们对自己论文的意见经常是很有帮助的)。

论文的格式与《自然》杂志的要求是一致的(见《作者须知》)

您已向编辑写了一封短信,解释为什么您的论文对本领域之内的人和对本领域之外的人来说都很重要。

您的电话、传真号码和E-mail地址已写在了您的论文的第一页上,或写在了您给编辑的短信中,并且已经注明了您的论文字数,以及如果发表的话您估计会占用《自然》杂志多少个页面。

投稿前询问

如果您不能肯定自己的论文原则上是否适合在《自然》杂志上发表,那么您可以发一封投稿前询问信。《自然》杂志并不鼓励这样做,大多数编辑都愿意通过阅读稿件全文来判断一篇论文。然而,如果您愿意的话,您可通过《自然》杂志网址(www.Nature.com)发一封投稿前询问信。在这封信中,请附一段论文摘要(注明所有参考文献),并用简短的几句话解释为什么您认为自己的论文适合在《自然》杂志上发表。《自然》杂志的编辑们将尽可能在两个工作日之内通过E-mail回答您的询问(但询问信必须采用正确的格式和方式)。然而,在这个阶段,编辑们只能说您的论文是否可能送审、是否适合发表而己,他们不能进一步同您讨论,也不能在阅读一篇论文之前就保证可将其送审。

是发“论文”(Article)还是发“通信”(Letter)

“通信”(Letter to Nature)是对某一原始科研成果的初步介绍,其内容是其他领域的研究人员所感兴趣的。“论文”(Article)是对某一项研究工作的更全面、更周密的介绍,代表着人们对某一事物认识层次的一个显著提高。《自然》杂志的版面只允许每星期发表约2篇“论文”类论文和16篇左右的“通信”类论文。因此“论文”类论文的竞争更加激烈。事实上,很多“通信”类论文最初是按“论文”类论文投稿的,后根据《自然》杂志编辑们的意见缩短了篇幅。

有关“论文”类论文和“通信”类论文的详细写法,请参阅《作者须知》。请特别注意:“通信”类论文引言部分用黑体字排版,而且只有一个自然段的较短的讨论部分;“论文”类论文有一个自然段的较短的摘要部分(summary),排在正文之前,与正文分开,即采用所谓的“standfirst”形式,其正文可包含几个自然段的引言。

“通信”类论文的引言

 “通信”类论文没有其他论文所有的那种提要(abstracts)。其第一段用黑体字排版的部分字数不超过180个单词(可能的话还应再短一些:100个单词绝不少见),既起引言的作用,又是一段简短的、非专业性的摘要(summary)。在这一段中,您可介绍自己研究工作的背景,报告其主要结果,并解释该结果为什么是重要的。接下来,您应直接描述结果,进一步的背景介绍越少越好。用黑体字排版的第一段内容的写作相对来说比较困难,一旦一篇论文已原则上被接受发表,编辑和助理编辑们会帮助作者重写这段内容。

最初的处理

您的论文到达《自然》杂志后发生的第一件事情是,它将被录进一个稿件跟踪系统中。编辑部的行政管理人员会检查一下,看您是否寄来了一式五份稿件,是否同时寄来了必要的参考文章。如果没有的话,他们会要求您将其寄过来,或自己动手复印,这样便会造成时间耽误。登录之后,编辑部会给您的论文一个特定的编号,并用明信片或E-mail将这个编号通知您,供您以后跟我们就您的论文进行通信联系时使用。第二步,编辑人员将对您的论文进行分类,看它是属于自然科学领域,还是属于生命科学领域,因为《自然》杂志的编辑们就是按这两个领域分成了两个小组(大多数编辑在伦敦,少数在华盛顿)。介于自然科学和生命科学之间的论文(如海洋学),将被分到其中一个小组,但责任编辑在考虑稿件的整个过程中会与另一组的相关同事进行协商。每天,有关人员会按以上方式,将投来的论文稿件分发给各编辑小组中相应专业的编辑。在您收到的来自《自然》杂志的所有信件中,给您写信的编辑的名字首字母缩写将会出现在您的参考编号旁边。

接下来,编辑们将会考虑您的论文是否值得送审。这个判断主要由责任编辑来做,但几个同事之间常常会就论文进行讨论,以确保各学科之间所采取的标准都差不多。在这一阶段,编辑们将会考虑在该论文所属领域之外的人会怎么来看这篇论文,也就是说,要判断论文是否具有广泛的科学意义。

《自然》杂志的编辑们是如何判断重要性的

《自然》是一个致力于发表那些既有突出的科学意义、又有广泛的读者群体的研究论文的杂志。判断什么东西会让如此广泛的读者群体感兴趣不可避免地会带有一定的主观性。因为每一个审稿人只看到很少一部分投稿,所以一个审稿人未必会具有做出这种判断所需的视角。《自然》杂志不可能将某一领域的所有投稿都寄给审稿人,这一点大家都是可以理解的。《自然》杂志没有一个由高级科学家组成的编委会,因为编辑们不愿意看到自己的决定受到编委会成员个人喜好的严重影响,也不愿看到编委会偏向一些国家的作者,歧视另一些国家的作者;同时,设立编委会难免会增加决策时间。因此《自然》杂志的编辑们自己来做这些判断。这样,所采用的编辑标准更有可能趋于统一,他们可以真正独立于任何一个科学团体或任何一个国家,处理稿件的以时间耽误也可减少到最小。

审稿人的选择

一旦《自然》杂志决定一篇论文原则上值得送审,该论文的责任编辑将会选择二或三个审稿人。审稿人是能够从专业角度对论文进行充分地、公正地审定的专家。选择审稿人需要考虑的因素包括:是否有相关论文正在考虑之中;最近是否给可能的审稿人送审过其他相关论文;审稿人在下个月的活动情况;审稿人的专业与其他被考虑的审稿人的专业是否吻合;《自然》杂志对所选择的审稿人过去审稿工作的了解情况。编辑们在选择审稿人时将会非常慎重,他们要与不同国家的数位科学家进行接触,以确保能让最合适的审稿人来审阅您的论文(不管审稿人身处何地),并在送出论文之前几天内将这些审稿人是否联系得上、是否愿意审稿的事情落实。

4
审稿人采用的标准

理想的审稿报告应当指出:谁将对新的结果感兴趣(为什么)?在作者的结论成立之前,还需要解决哪些学术上的问题?虽然审稿人有时会自告奋勇地指出,某一篇论文是否适合在《自然》杂志上发表,但我们并不要求他们提出这样的审稿意见。相反,我们要问他们的是,他们是如何看待所审论文的贡献及其重要性的,编辑们正是根据这样的审稿意见以及《自然》杂志的正式编辑标准来决定一篇论文是否适合在《自然》上发表的。同样,虽然编辑们认为审稿人指出的论文所存在的所有专业问题都很重要,但他们并不会完全受这些审稿意见约束。

竞争与道德

当然,一些潜在的审稿人可能正在从事与要求其所审的论文相互竞争的研究工作,这可能会影响到其审稿意见。为了避免这种利益冲突,《自然》杂志要求审稿人在答应审稿之前如实说明是否存在这种问题,要求他们说出与其讨论过所审稿件的同事,还要求他们在审完之后将稿件退回。

作者也可以推荐合适的审稿人,但编辑不一定用他们推荐的人。作者可以要求不要一篇论文送给某一个或两个(但不能更多)研究小组审稿,《自然》杂志会尊重这种意见的。

《自然》杂志追求的目标是,尽快做出所有决定。如果一篇论文不能被考虑的话,在收到稿件后一星期通常就会通知作者(但作者不会被告知他们的论文己送审)。遗憾的是,《自然》杂志不能保证迅速提供审稿报告。大多数审稿人都会根据《自然》杂志的要求,在双方商定的天数内提交审稿报告;如果他们在这个时间过后还没有提交审稿报告,编辑就会通过电话或E-mail不断催促他们。由于许多审稿人都远离伦敦或华盛顿,所以《自然》杂志要求审稿人通过E-mail或传真将其审稿报告发到伦敦或华盛顿(另用邮件将稿件和图表退回),以加快决定速度。

所有审稿人的审稿报告都到了以后,责任编辑将会采取她或他认为合适的下一个行动,并将论文的主要内容、审稿意见以及准备给作者的信件整理成文,在自己的同事中传阅。接下来,其他稿件编辑,包括生命科学主编和自然科学主编,将阅读这一文件,以确保所采用的编辑标准与其他论文所采用的编辑标准是一致的,并确保所涉及之论文己经专家审阅。在达成一致意见之后,处理这篇论文的责任编辑将会给作者发出一封信,并附上审稿报告。给作者的信和审稿报告通常是用传真发出,除非作者要求《自然》杂志不要用这种方法来通信。

如何做出反应

在理解《自然》杂志编辑的信时,很重要的一点是,一定要记住,信上所说的,就是其所指的。例如,信上可能会说,《自然》杂志不能以其现在的形式发表一篇论文,但如果作者补充一些数据后再投稿的话,编辑们很愿意考虑的。在这个例子中,在补充特定数据之前,作者不应将该论文修改后再投稿,但一旦补充数据之后,《自然》杂志会很乐意重新考虑这篇论文。《自然》杂志上所发表的论文中很少有未对最初投稿做重大修改就能得以发表的。《自然》杂志上发表的一些优秀论文最初并没有支持其重要结论的数据,正是凭借审稿人和编辑们的广泛关注,这些论文才真正具有了吸引力和说服力。

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修改论文

《自然》杂志的编辑部在向作者传达决定时会尽可能做到明白清楚。在回信时,请只谈与编辑决定直接相关的问题。当要求您修改或重新投稿时,还可能会同时要求您说明,您是如何根据审稿人和编辑们的意见来进行修改的。自然,作者并不总会同意审稿人所说的每一件事情。但在针对审稿人的意见谈自己的看法对,请用温和的言辞(因为我们可能会将您的修改说明连同您的修改稿再送给审稿人)。在回答编辑或审稿人提出的问题时还要记住的是,如果某一个问题对他们来说不清楚,那么这个问题对普通读者来说也不可能清楚。

论文的格式和长度

一旦《自然》杂志原则上接受您的稿件,编辑们将会提出严格的格式要求,详见《作者须知》。虽然没有正式的页数限制,但一篇“通讯”类论文的理想长度约为2.5页。对一篇典型的自然科学领域的“通讯”类论文来说,这样的长度相当于大约1500个单词的正文和4个表格或图形;对于一篇典型的生命科学领域的“通讯”类论文来说,这样的长度相当于大约1000个单词加上4个图表,这类论文插图和方法部分所占篇幅一般较大一些。经编辑同意,作者可用图表换取正文篇幅(关于这种计算的详细情况,请访问www.nature.com参阅《作者须知》)。

如果编辑认为某一作者需要更多的版面来充分表达其结果,可以提供额外的版面。相反,并不是所有论文都需要分配最大版面,所以编辑一般都会选择长度下限。大多数作者都会惊喜地发现,根据编辑的意见压缩其文章非常容易,只需集中表述结果中真正重要的部分就可以了。压缩后的论文是一篇容易阅读、容易理解的论文,因而也是一篇会被广泛引用、产生广泛影响的论文。如果一个修改稿的长度大大长于编辑所要求的长度,可能会被退回再进一步压缩,这样就会耽误更多时间。在投稿和重新投稿时,一定要说明论文的长度。

接受以后

一旦您的稿件被正式接受发表之后,它将会交由《自然》杂志的一位助理编辑处理,助理编辑负责确保您所用术语和符号符含《自然》杂志自己的风格,文章的语言筒单、清楚、语法正确。当一位作者的母语不是英语时,助理编辑还会特别注意,并乐于提供其所需的各种帮助。然而,《自然》杂志希望尽可能由作者自己来准备自己的论文,因为作者对自己的研究工作最了解,因而能够根据编辑和审稿人的意见做出最有说服力的论述。助理编辑会通过E-mail向您解释(或同时附上您的校佯)比较大的改动,或要求您澄清不清楚的地方。助理编辑在纸上对您的论文上进行编辑,然后由外面的一个排版公司来排版,排版公司在排版时还要给论文中添加网络版所需的编码。您的校样、图表将由排版公司直接寄给您,但要求您在改正完后将其寄到《自然》杂志在伦敦的编辑部。

在收到校样的同时,您还将收到一个抽印本订购单和一个版权转让单。虽然您可以通过传真将校样发回,但最好还是采用邮寄或专递方式,因为传真件字迹可能不太清楚。收到您寄回的校样后,助理编辑将把您修改的内容移植过来,必要时还要就您修改的内容与您讨论。在此过程中,助理编辑还将阅读校样,看是否有排印方面的错误。

发表的时间安排

您修改过的校样到达伦敦编辑部后,您的论文就可以安排时间发表了。每个星期,编辑们都要开会选择在两个星期后要出版的一期的内容。随后,排版人员将在下一个星期的周一和周二根据美编的版式说明准备大样。这一期《自然》杂志的其余内容在出版的这个星期内准备好,然后,对最后的排式进行照相,并将胶片发往英格兰、美国和日本的印刷厂,供印刷本期杂志。

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《自然》杂志的姐妹刊

《自然》杂志著名的姐妹刊,即《自然遗传学》(Nature Genetics)、《自然结构生物学》(Nature Structural Biology)、《自然医学》(Nature Medicine)、《自然生物技术》(Nature Biotechnology)、《自然神经科学》(Nature Neuroscience)和《自然细胞生物学》(Nature Cell Biology),都是在市场上非常成功、在编辑业务上各自独立的杂志,它们的影响因子在各自领域中都高于其他任何杂志。《自然》杂志为什么要出版姐妹刊?《自然》杂志与其姐妹刊之间的关系是什么?

为了扩大读者的视野

对于世界科学界具有重大意义的研究成果发表在《自然》杂志上。由于《自然》是一个跨学科刊物,所以它发表所有科学领域的论文。然而,在一些领域,投给《自然》杂志的高质量论文数量的增加要比其他领域快得多。发表这种高质量的论文,可让读者扩大自己的知识视野。于是,在那些稿件竞争最为激烈的领域创办新的刊物,就可以让这些领域的读者比只有一个《自然》杂志时具有更为开阔的眼界。而且,在姐妹刊上发表这些论文,与被《自然》杂志退回后向其他刊物重新投稿相比发表速度更快,因为向其他刊物重新投稿时还得从头开始审稿。这是因为,对于那些其论文无法在《自然》杂志上发表、但他们又向《自然》杂志的一个姐妹刊上投稿的作者来说,如果他们愿意的话,他们可要求将其在《自然》杂志的有关文件提供给该姐妹刊。

由于姐妹刊上的论文是按照《自然》杂志严格的标准进行审稿的,所以您完全可以信任这些论文的结果。姐妹刊上也有读者熟悉并喜欢的、在《自然》杂志本身上能看到的一些非正式部分,如“新闻与观点”(News and Views)、“读者来信”(Correspondence)、“简明通信”(Brief Communications)和书评(Book Reviews)、以及本领域的读者直接关心的新产品信息等。

怎样在姐妹刊上发表文章

大多数论文是直接投给姐妹刊的,但有些论文是先投给《自然》杂志、在审稿前或审稿后发现更适合某一姐妹刊而转投的。然而《自然》杂志的编辑们除非感觉一篇论文原则上适合在《自然》杂志上发表,否则他们是不会将其送审的。如果他们觉得投给《自然》杂志的一篇论文原则上在该领域的姐妹刊上发表比在《自然》杂志本身上发表更合适,他们会直接告诉作者。选择在哪个刊物上发表由作者决定,由他们自己决定是投向《自然》杂志编辑所说的姐妹刊还是投向另一个刊物。

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