美国宇航局计划使用尖端太空望远镜来寻找像地球这样的外星世界

美国宇航局正计划建造一架望远镜来寻找可居住的世界。

这个富有想象力的“宜居世界天文台”至少还需要十年的时间,但美国宇航局已经开始开发所需的基础技术。

这些合同已授予三家公司,以研究下一代光学、任务设计和望远镜功能,费用为1 750万美元。工作将于 2024 年夏末开始。

宜居世界天文台(HWO)的任务是发射一个大型太空望远镜,其主要目的是直接成像太阳等恒星周围的类地行星。

它还将能够研究它们的大气层,以寻找生命迹象的化学特征。该任务正处于早期规划阶段,工作组正在研究科学目标以及如何实现这些目标。

据认为,根据现有的系外行星研究,每五颗恒星中就有一颗可能有一颗类似地球的行星在它周围的轨道上。

當然,尋找宇宙中生命的整個前提依賴於這個生命與我們自己的生命有些相似。生命很可能是基于完全不同的化学反应,但如果我们要找到生命,那么我们不妨寻找像我们这样的生命,而不是谢天谢地,在完全不同的东西上玩一试。

为此,HWO将寻找氧气和甲烷等化学物质以及其他暗示生命存在的特征。

今年1月,美国宇航局(NASA)要求提出建议,以推动和推进HWO所需的必要技术。

这听起来可能很简单,但考虑到需要什么,例如比现有日冕仪多数千倍的日冕仪,以阻挡来自主星的光线,以及一个光学系统,该系统可以在观测期间保持静止,达到原子宽度的精度,你就会意识到未来的挑战。

继第一阶段之后,美国宇航局现在已经选择了三个为期两年的固定价格合同提案,总额达到惊人的1750万美元。听起来像是一大笔钱,但哈勃望远镜的开发和发射成本为160亿美元。

这项工作计划于 2024 年夏末开始。这些合同将共同提供一个技术框架,以支持HWO开发的下一阶段,包括:

  • “超稳定”光学系统的建模和子系统,远远超出了电流的能力。这将由BAE系统公司提供。
  • 开发必要的集成建模基础设施,以导航和比较设计相互依赖关系。该元素将由洛克希德·马丁公司提供。
  • 推进支持望远镜操作所需的技术,例如可展开的光学挡板,以减少杂散光的进入和光学系统的结构支持。最后一个要素将由诺斯罗普·格鲁曼公司提供。

当然,美国宇航局将在整个过程中进行控制,输出将使他们能够计划任务的开发和建造阶段。不过,这项工作并不是孤立地完成的,因为詹姆斯·韦伯太空望远镜和未来的南希·格雷斯望远镜也吸取了教训。

本文最初发表于今天的宇宙.阅读原文.

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