毅力号在火星上发现了奇怪的“爆米花石”,暗示了过去的水流

美国宇航局的毅力号火星车已经离开了沃什伯恩山,到达了下一个目的地,光明天使。

它在那里发现了一种不寻常的岩石,科学家称之为“爆米花岩”。这块奇怪的岩石更能证明杰泽罗陨石坑曾经存在过水。

毅力号的使命是以古代生命为中心火星.除了寻找古代生命的化石证据外,它还在寻找并试图了解可能支持生命的环境。

这就是为什么它位于杰泽罗陨石坑,这是一个古老的古湖泊,拥有沉积物和其他有趣的地质特征。

在执行任务的Sol 1175上,毅力号到达了光明天使,这是一个科学上有趣的区域,是流入杰泽罗陨石坑的河道的一部分。

Bright Angel 以浅色调的岩石露头而闻名,这些岩石要么是填满河道的古老沉积物,要么是河流暴露的更古老的岩石。

下图显示了火星车通往光明天使的路径。白色部分显示了毅力号与内雷特瓦瓦利斯河道平行的位置,蓝色部分显示了它穿过河道的位置。

明亮天使的浅色调岩石清晰可见。

这张火星勘测轨道飞行器图像是由轨道飞行器的HiRISE相机拍摄的,它显示了内雷特瓦瓦利斯河道,毅力号的路线覆盖在内雷特瓦瓦利斯河道上。它离开了沃什伯恩山,到达了光明天使。(美国宇航局/JPL-加州理工学院/亚利桑那大学)

当毅力号向光明天使前进时,任务人员可以看到远处的光石。但通往新目的地的路并不容易。火星车遇到了一个巨石场,事实证明,这个巨石场非常艰巨,以至于操作员改变了路线。

“我们从1月下旬开始平行于海峡,并取得了相当不错的进展,但后来巨石变得更大,数量更多,”毅力号在南加州NASA喷气推进实验室的副战略路线规划负责人埃文·格拉泽(Evan Graser)说。

“过去平均每天超过一百米的行驶距离下降到只有几十米。这很令人沮丧。

毅力号有两种旅行方式。在崎岖不平的地形中,路线规划团队使用图像一次规划火星车的路线约30米。为了在单个溶胶中走得更远,该团队依靠毅力号的自动驾驶模式,称为AutoNav。

但随着穿越巨石场的路线变得更加困难,AutoNav 陷入了困境。它有时只是停止,这是最安全的选择。但这意味着前往光明天使的旅程比预期的要长得多。

“我们一直盯着北边的河道,希望找到一个沙丘很小且相距足够远的部分,以便漫游车通过 - 因为众所周知,沙丘会吃掉火星车,”Graser说。

“毅力号还需要一个入口坡道,我们可以安全地向下行驶。当图像显示两者时,我们直奔它而去。

火星车改道穿过沙丘场,穿过河道,将行驶时间缩短了数周。

毅力号于 2024 年 6 月 6 日用其导航摄像头之一拍摄了这张光明天使的照片。明亮的天使是右边远处的浅色调区域。(美国宇航局/JPL-加州理工学院)

毅力号的第四个科学阶段已接近尾声。它一直在沿着杰泽罗陨石坑边缘内侧的边缘单元中寻找碳酸盐岩和橄榄石。但是在光明天使,它希望找到不同的岩石。

事实正是如此。

根据美国宇航局的新闻稿,地质学家被他们所看到的东西迷住了。一些岩石上密密麻麻地挤满了球体,这为它们赢得了“爆米花岩石”的称号。

这张图片显示了一片杂乱无章的浅色调岩石,具有不寻常的“爆米花”状纹理和丰富的矿脉。美国宇航局的“毅力号”火星车使用其Right Mastcam-Z相机拍摄了这张照片。这张图像拍摄于2024年6月10日(Sol 1175),当地平均太阳时14:04:57。(美国宇航局/JPL-加州理工学院/亚利桑那州立大学)

岩石上还布满了看起来像矿脉的山脊。当水将矿物质输送到岩石中并沉积时,就会形成矿脉。

矿脉在潮湿多水的地球上很常见,火星车在火星的其他地方也发现了它们。

爆米花的特征也可能是水的证据。像矿脉一样,它们表明水流过这些岩石。

MSL好奇号火星车于2015年拍摄了火星岩石中的矿脉图像。该地区被称为花园城市,位于盖尔陨石坑的夏普山下部。(美国宇航局/JPL-加州理工学院/MSSS)

下一步是确定这些爆米花岩石中存在哪些矿物质。毅力将一路向上 光明天使,边走边测量。

在周末,它将使用其磨损工具和其他仪器进行更仔细的观察。它会蒸发一些岩石并使用它超级摄像头一套用于检查岩石化学成分的仪器。

为最终返回地球(希望如此)采集样本的决定将取决于这些结果。

一旦毅力号在光明天使号完成,火星车将再次向南行驶,穿过内雷特瓦瓦利斯,到达下一个目的地:蛇形急流。

本文最初发表于今天的宇宙.阅读原文.

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